Revue «Trial by Fire»: Laura Dern et Jack O’Connell brillent dans une condamnation accablante de la peine de mort - Telluride

'L'epreuve du Feu'



“; Le feu ne détruit pas les preuves, ”; l'un des experts en incendie criminel témoigne devant le tribunal. “; Feu crée preuve. ”; C'est le cas. Mais que se passe-t-il si les preuves qu'il crée sont mal interprétées par les personnes chargées de les comprendre? Que se passe-t-il si les experts sont assombris par des biais de confirmation, entravés par des méthodes d'enquête obsolètes et complices d'un système judiciaire qui cible de manière disproportionnée les pauvres? Et si - à la suite directe de ces autres et si - un innocent a été exécuté pour avoir tué ses propres enfants? Au Texas, qui exécute plus de cinq fois plus de personnes que n'importe quel autre État, ces questions ne sont pas exactement hypothétiques.

Un drame de prison maladroit cuit dans un argument convaincant contre la peine de mort, Ed Zwick ’; s “; Trial by Fire ”; dramatise l'histoire tragique de Cameron Todd Willingham, qui a été condamné à tort pour avoir incendié sa maison avec ses trois jeunes filles à l'intérieur le 23 décembre 1991. Ce n'est que deux jours avant Noël, une bizarrerie de l'horaire qui a fait paraître les accusations plus sinistre - un détail jetable a permis à l'accusation de peindre Willingham comme une âme maléfique dont le tatouage au pentagramme indiquait une allégeance au diable.



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Non pas qu'il soit, ait été ou ait été difficile de condamner un homme comme ça. De son visage à son dossier de police, le vingt-quelque chose Willingham ressemblait à un croquis composite de chaque homme blanc dans le couloir de la mort. Il avait un mulet, mais pas un emploi (ou, semble-t-il, un diplôme d'études secondaires). Il avait autant de DUI que d'enfants. Il a frappé sa femme et elle l'a frappé en retour. En regardant Willingham de la boîte du jury, vous vous attendez plus tôt à voir le gars dans un épisode de “; Cops ”; qu'au centre d'un film du réalisateur de “; Glory. ”;



L'acteur anglais Jack O ’; Connell (“; Starred Up, ”; “; Unbroken ”;), si doué pour extraire l'humanité des spectacles d'horreur de la masculinité, fait tout ce qui est en son pouvoir pour que nous fassions les pires hypothèses sur son personnage. Du début de cette sombre histoire (quand Willingham regarde calmement à une distance sûre tandis que ses bébés sont brûlés vifs), jusqu'à la fin amère (quand il maintient toujours son innocence et hurle que son ex-femme est une garce), O ’; Connell ne trompe jamais nos sympathies. Le reste du film ne l'est pas non plus. Le script fonctionnel de Geoffrey S. Fletcher permet à Willingham de mûrir pendant ses 12 années dans le couloir de la mort et de se repentir de la façon dont il a traité les femmes dans sa vie, mais cela évite de justesse l'erreur fatale de nous faire sentir que Willingham devrait être disculpé parce qu'il est agréable, et non pas parce qu'il innocent.

Adapté avec une grande passion (mais moins de zéro panache) de l'extraordinaire 2009 “; New Yorker ”; de David Grann; article du même nom, “; Trial by Fire ”; fonctionne malgré son absence de style. Zwick a toujours été un réalisateur joyeusement middlebrow qui préfère s'éloigner et laisser le balayage de ses histoires faire le gros du travail, mais c'est le premier de ses films qui ressemble à un assemblage de non-choix. Il est utile de reconnaître que l'histoire de Willingham n'est pas si différente des centaines d'autres qui ont été racontées par notre système de justice pénale, mais il semble presque que Zwick utilise cela comme une excuse pour rendre les choses aussi génériques que possible.

Les premières scènes qui nous présentent Willingham et sa femme (jouées à la perfection feuilletée et sel de la terre par “; The Deuce ”; star Emily Meade) sont fades et éparses, aussi indifférentes aux conséquences émotionnelles du feu que le l'état du Texas est envers l'homme qu'ils décident de blâmer pour l'avoir démarré. Zwick voudra peut-être nous garder concentrés sur les faits, mais il accomplit souvent cela en nous privant de toute compréhension plus approfondie. Sans une esthétique claire pour illustrer l'absurdité de l'arrestation de Willingham, ou pour transmettre l'impuissance horrible de son emprisonnement, la première moitié de “; Trial by Fire ”; en quelque sorte arrive. C'est un véritable défilé de tropes de films de prison (les camarades noirs utiles, la garde blanche abusive, les séquences de rêve de l'isolement), mais le refus de Zwick d'aller au complet “; Shawshank ”; entraîne une “; soupe terrible / de si petites portions ”; situation - le film ne peut même pas s’engager dans ses clichés.

Mais ensuite, après que le film ait avancé de sept ans à mi-chemin, Willingham et nous sommes honorés par un rayon de lumière: Laura Dern. Elizabeth Gilbert est une écrivaine d'âge moyen qui s'ennuie et mère de deux enfants, si compatissante que son ex-mari mourant la décrit souvent comme une sainte. Ou peut-être que c'est juste qu'elle aime réparer les choses qu'elle peut, car cela lui évite d'avoir à s'attarder sur les choses qu'elle ne peut pas (Le demi-sourire douloureux de Dern fait un travail merveilleux pour masquer la différence). Un jour, après avoir aidé une automobiliste bloquée comme le bon samaritain qu'elle est, Gilbert apprend un programme d'écriture de lettres pour les condamnés à mort. Frappé par la sincérité de l'écriture de Willingham, Gilbert rend régulièrement visite régulièrement à son correspondant en prison.

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“; Essai par le feu ”; est complètement relancé par les scènes entre Dern et O ’; Connell, qui forment un lien irrésistible à travers une épaisse feuille de plexiglas. Plus qu'une simple masterclass d'acteurs, les conversations délicates et approfondies entre leurs personnages se construisent vers une danse du clapot déchirante entre l'espoir et l'abandon. Il est tentant de penser que le film aurait dû commencer ici, avec Dern et O Connell enfermés dans une guerre déséquilibrée contre un état brisé; nous aurions pu remplir le reste en lisant simplement leurs visages.

Il faut si peu de temps à Gilbert pour reconnaître une erreur judiciaire, et encore moins pour trouver des preuves irréfutables que Willingham a été mis sur le volet pour le bien de la politique (quelqu'un observe que les exécutions doublent pendant les années électorales). Ressuscitant des cendres d'une histoire de prison fatiguée, “; Trial by Fire ”; éclate en une condamnation atroce du système de justice pénale alors que l'exécution de Willingham se rapproche et que les preuves de son innocence deviennent de plus en plus irréfutables. Les rebondissements du dernier acte du film sont plus étranges que la fiction et profondément injustes, mais aussi trop faciles à croire en une histoire vraie qui par défaut est toujours l'injustice. Ce que Zwick manque de talent artistique, il le compense dans la colère, et “; Trial by Fire ”; brûle avec une fureur vertueuse qui se propage directement sur l'écran. Ce n'est peut-être pas un grand film - à certains moments, il peut même ne pas être bon - mais il fait un argument plus convaincant sur Cameron Todd Willingham que l'État du Texas ne l'a jamais fait.

Qualité: C +

«Trial by Fire» a été présenté en première au Telluride Film Festival 2018. Il recherche actuellement une distribution aux États-Unis.



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